En oppstart sier at den har begynt å frigjøre partikler i atmosfæren, i et forsøk på å justere klimaet

Make Sunsets prøver allerede å tjene penger på geoengineering, et grep som sannsynligvis vil fremprovosere omfattende kritikk.Av 

James Temple

24. desember 2022

En oppstart hevder at den har lansert værballonger som kan ha frigjort reflekterende svovelpartikler i stratosfæren, og potensielt krysset en kontroversiell barriere innen solenergi geoengineering.

Geoengineering refererer til bevisste forsøk på å manipulere klimaet ved å reflektere mer sollys tilbake til verdensrommet, og etterligne en naturlig prosess som skjer i kjølvannet av store vulkanutbrudd. I teorien kan spraying av svovel og lignende partikler i tilstrekkelige mengder potensielt lette global oppvarming.

Det er ikke teknisk vanskelig å frigjøre slike forbindelser i stratosfæren. Men forskere har stort sett ( men ikke helt ) avstått fra å utføre selv småskala utendørseksperimenter. Og det er ikke klart at noen ennå har injisert materialer i det spesifikke laget av atmosfæren i sammenheng med geoengineering-relatert forskning.

Det er delvis fordi det er svært kontroversielt. Lite er kjent om den virkelige effekten av slike bevisste inngrep i stor skala, men de kan ha farlige bivirkninger. Konsekvensene kan også være verre i noen regioner enn andre, noe som kan provosere geopolitiske konflikter. 

Noen forskere som lenge har studert teknologien er dypt bekymret over at selskapet, Make Sunsets, ser ut til å ha kommet videre med lanseringer fra et nettsted i Mexico uten offentlig engasjement eller vitenskapelig gransking. Det er allerede forsøk på å selge “kjølekreditter” for fremtidige ballongflyvninger som kan bære større nyttelast. 

Flere forskere MIT Technology Review snakket med fordømte innsatsen for å kommersialisere geoengineering på dette tidlige stadiet. Noen potensielle investorer og kunder som har gjennomgått selskapets forslag, sier at det ikke er en seriøs vitenskapelig innsats eller en troverdig virksomhet, men mer et oppmerksomhetsfang utformet for å vekke kontrovers i feltet. 

Luke Iseman, medgründer og administrerende direktør for Make Sunsets, erkjenner at innsatsen er delvis entreprenørskap og delvis provokasjon, en handling av geoengineering-aktivisme. 

Han håper at ved å gå videre i det kontroversielle rommet, vil oppstarten bidra til å drive den offentlige debatten og presse frem et vitenskapelig felt som har hatt store vanskeligheter med å gjennomføre småskala felteksperimenter midt i kritikken.

“Vi spøk slash ikke spøk at dette er delvis et selskap og delvis en kult,” sier han.

Iseman, tidligere direktør for maskinvare ved Y Combinator, sier at han forventer å bli pillert av både geoingeniørkritikere og forskere på feltet for å ta et slikt skritt, og han innser at “å få meg til å se ut som Bond-skurken vil være nyttig for å visse grupper.” Men han sier at klimaendringer er en så alvorlig trussel, og at verden har gått så sakte for å ta tak i det underliggende problemet, at det nå kreves mer radikale inngrep.

“Det er moralsk feil, etter min mening, at vi ikke gjør dette,” sier han. Det som er viktig er “å gjøre dette så raskt og trygt som vi kan.”

Villt for tidlig

Men dedikerte eksperter på feltet mener en slik innsats er vilt prematur og kan ha motsatt effekt av hva Iseman forventer.

“Den nåværende vitenskapens tilstand er ikke god nok … til enten å avvise, eller å akseptere, enn si implementere” solenergi-geoengineering, skrev Janos Pasztor, administrerende direktør for Carnegie Climate Governance Initiative , i en e-post. Initiativet krever tilsyn med geoengineering og andre klimaendrende teknologier, enten av regjeringer, internasjonale avtaler eller vitenskapelige organer. “Å gå videre med implementeringen på dette stadiet er en veldig dårlig idé,” la han til, og sammenlignet den med den kinesiske forskeren He Jiankuis beslutning om å bruke CRISPR til å redigere DNA til embryoer mens det vitenskapelige miljøet fortsatt diskuterte sikkerheten og etikken til et slikt steg.  

Shuchi Talati, en residensstipendiat ved American University som danner en ideell organisasjon med fokus på styring og rettferdighet innen solenergi-geoengineering, sier at Make Sunsets handlinger kan sette tilbake det vitenskapelige feltet, redusere finansiering, dempe statlig støtte til pålitelig forskning og fremskynde oppfordringer til å begrense studier.

Selskapets oppførsel spiller inn i langvarig frykt for at en “skurk” aktør uten spesiell kunnskap om atmosfærisk vitenskap eller implikasjonene av teknologien ensidig kan velge å geoengineere klimaet, uten noen form for konsensus om hvorvidt det er greit å gjøre det – eller hva den passende globale gjennomsnittstemperaturen bør være. Det er fordi det er relativt billig og teknisk enkelt å gjøre, i det minste på en grov måte. 

David Victor, en statsviter ved University of California, San Diego, advarte om et slikt scenario for mer enn et tiår siden . En “Greenfinger, selvutnevnt beskytter av planeten … kunne tvinge frem mye geoengineering på egen hånd,” sa han, og påkalte Goldfinger-karakteren fra en James Bond-film fra 1964, best husket for å ha myrdet en kvinne ved å male gullet hennes. 

Noen observatører var raske til å trekke paralleller mellom Make Sunsets og en tiår gammel hendelse der en amerikansk gründer angivelig helte hundre tonn jernsulfat i havet, i et forsøk på å gyte en planktonoppblomstring som kunne hjelpe laksebestander og suge ned karbon. dioksid fra atmosfæren. Kritikere sier det brøt internasjonale restriksjoner på det som er kjent som jerngjødsling, som delvis var inspirert av et økende antall kommersielle forslag om å selge karbonkreditter for slikt arbeid. Noen mener det i ettertid hindret forskningsinnsatsen på feltet.  

Pasztor og andre understreket at Make Sunsets innsats understreker det presserende behovet for å etablere bredt basert tilsyn og klare regler for ansvarlig forskning innen geoengineering og bidra til å avgjøre om eller under hvilke betingelser det bør være en sosial lisens for å gå videre med eksperimenter eller utover. Som MIT Technology Review først rapporterte , utvikler Biden-administrasjonen en føderal forskningsplan som vil veilede hvordan forskere fortsetter med geoingeniørstudier.

Ballong lanseres

Etter Isemans egen beskrivelse var de to første ballongoppskytingene svært rudimentære. Han sier at de skjedde i april et sted i delstaten Baja California, måneder før Make Sunsets ble innlemmet i oktober. Iseman sier at han pumpet noen gram svoveldioksid inn i værballonger og tilsatte det han estimerte ville være riktig mengde helium for å frakte dem inn i stratosfæren. 

Han forventet at de ville sprekke under trykk i den høyden og frigjøre partiklene. Men det er ikke klart om det skjedde, hvor ballongene havnet, eller hvilken påvirkning partiklene hadde, fordi det ikke var noe overvåkingsutstyr om bord i ballongene. Iseman erkjenner også at de ikke søkte noen godkjenninger fra offentlige myndigheter eller vitenskapelige byråer, i Mexico eller andre steder, før de to første lanseringene. 

“Dette var fast i vitenskapsprosjektets territorium,” sier han og legger til: “I utgangspunktet var det for å bekrefte at jeg kunne gjøre det.”

En hvitbok fra 2018 reiste muligheten for at en miljø-, humanitær- eller annen type gruppe kunne bruke denne enkle ballongtilnærmingen til å gjennomføre et distribuert, gjør-det-selv-geoingeniøropplegg.

I fremtidig arbeid håper Make Sunsets å øke svovellasten, legge til telemetriutstyr og andre sensorer, til slutt gå over til gjenbrukbare ballonger og publisere data etter lanseringene.

Selskapet prøver allerede å tjene inntekter fra de kjølende effektene av fremtidige flyreiser. Det tilbyr å selge $10 “kjølekreditter” for å frigjøre ett gram partikler i stratosfæren – nok, hevder det, til å oppveie oppvarmingseffekten av ett tonn karbon i ett år.

“Det jeg ønsker å gjøre er å skape så mye kjøling så raskt som jeg ansvarlig kan, i løpet av resten av livet mitt, ærlig talt,” sier Iseman, og legger til senere at de vil distribuere så mye svovel i 2023 som “vi kan få kundene til å betale oss» for. 

Selskapet sier at det har samlet inn 750 000 dollar i finansiering fra blant annet Boost VC og Pioneer Fund, og at de tidlige investorene også har kjøpt kjølekreditter. Venturefirmaene svarte ikke på henvendelser fra MIT Technology Review før pressetid. 

“En forferdelig idé”

Talati var svært kritisk til selskapets vitenskapelige påstander, og understreket at ingen med troverdighet kan selge kreditter som utgir seg for å representere et så spesifikt utfall per gram, gitt stor usikkerhet på dette stadiet av forskningen. 

“Det de hevder å faktisk oppnå med en slik kreditt er helheten av det som er usikkert akkurat nå om geoengineering,” sier hun.

Kelly Wanser, administrerende direktør i SilverLining, en ideell organisasjon som støtter forskningsinnsats på klimarisiko og potensielle intervensjoner, var enig. 

“Fra et forretningsperspektiv kan ikke reflekterende kjøleeffekter og risikoer for øyeblikket kvantifiseres på noen meningsfull måte, noe som gjør tilbudet til en spekulativ form for “søppelkreditt” som neppe vil ha verdi for klimakredittmarkedene,” skrev hun i en e-post.

Talati legger til at det er hyklersk av Make Sunsets å hevde at de handler på humanitære grunnlag, mens de går videre uten å engasjere seg meningsfullt med offentligheten, inkludert de som kan bli påvirket av deres handlinger. 

“De bryter rettighetene til lokalsamfunn til å diktere sin egen fremtid,” sier hun.

David Keith, en av verdens ledende eksperter på solar geoengineering, sier at mengden materiale det er snakk om – mindre enn 10 gram svovel per flytur – ikke representerer noen reell miljøfare; en kommersiell flytur kan slippe ut rundt 100 gram i minuttet, påpeker han. Keith og kollegene hans ved Harvard University har jobbet i årevis for å komme videre med et småskala stratosfærisk eksperiment kjent som SCoPEx, som gjentatte ganger har blitt forsinket. 

Men han sier at han er bekymret over ethvert forsøk på å privatisere kjerneteknologier for geoengineering, inkludert patentering av dem eller salg av kreditter for utgivelsene, fordi “kommersiell utvikling ikke kan produsere nivået av åpenhet og tillit verden trenger for å ta fornuftige beslutninger om distribusjon,” som han skrev . i et tidligere blogginnlegg.

Keith sier at et privat selskap ville ha økonomiske motiver til å overselge fordelene, for å bagatellisere risikoen og fortsette å selge sine tjenester selv når planeten avkjøles til lavere enn førindustrielle temperaturer.

“Å gjøre det som en startup er en forferdelig idé,” sier han.

Selskapet sier på sin side at de opererer på den beste modelleringsforskningen som er tilgjengelig i dag, og at den vil justere praksisen sin etter hvert som den lærer mer og håper å samarbeide med nasjoner og eksperter for å veilede denne innsatsen etter hvert som den skalerer opp.

“Vi er overbevist om at solenergi [geoengineering] er den eneste mulige veien til å holde seg under 2 ˚C [oppvarming over førindustrielle nivåer], og vi vil samarbeide med det vitenskapelige samfunnet for å distribuere dette livreddende verktøyet så trygt og raskt som mulig,” sa Iseman i en e-post.

Men kritikere understreker at tiden for å engasjere seg med eksperter og publikum ville ha vært før selskapet begynte å injisere materiale i stratosfæren og prøve å selge kjølekreditter – og at det sannsynligvis vil møte en iskald mottakelse fra mange av disse partene nå.

Oppdatering: Denne historien ble oppdatert for å legge til kommentarer fra Kelly Wanser, administrerende direktør i SilverLining.

Du vil kanskje også like

Mer fra forfatter

+ There are no comments

Add yours

Dette nettstedet bruker Akismet for å redusere spam. Lær om hvordan dine kommentar-data prosesseres.